美国宇航局(NASA)的宇航员在国际空间站的停留时间超出了原计划,这迫使该机构考虑除了波音公司(BA.US)的星际客机外的其他选择,以确保宇航员能够安全返回地球。尽管面临挑战,NASA官员仍然表示,波音的飞船是宇航员返回的首选方式。

目前,波音的星际客机太空舱“卡里普索”号已在太空中停留了36天,可能最早于本月底结束其在国际空间站的任务。然而,其返回时间将取决于对故障推进系统的测试结果。NASA和波音公司已在新墨西哥州进行了额外的测试,以确保飞船能够安全返回。

这次任务标志着星际客机的首次载人飞行,美国宇航局宇航员布奇·威尔莫尔和苏尼·威廉姆斯是这次飞行的乘客。NASA商业机组人员经理史蒂夫·斯蒂奇在新闻发布会上强调,目前的首要选择是让两位宇航员乘坐星际客机返回地球。他补充说,目前没有看到任何需要转向SpaceX Dragon飞船作为备选运输方式的理由。

斯蒂奇承认,如果星际客机空载返回,SpaceX的太空舱可能会作为应急计划的一部分,但他指出,NASA目前还不需要决定是否需要采取其他行动。他表示,NASA已经做好了与星际客机相关的准备工作,以便在必要时迅速行动。

7月3日,波音公司和NASA在新墨西哥州白沙市开始对航天器的推进器技术进行地面测试。这次测试的目的是复制卡里普索号在与国际空间站对接时遇到的多达五个推进器关闭的问题。斯蒂奇表示,地面测试旨在确保推进器在施加的所有脉冲和热量下不会受到任何损害。

斯蒂奇指出,星际客机预计将在7月底返回,但这取决于测试的完成情况。波音和NASA团队将在下周对测试推进器进行检查。然而,波音公司星际客机项目副总裁马克·纳皮在新闻发布会上表示,到目前为止,他们还无法复制飞行中看到的温度。

纳皮补充称,他们希望通过这次测试填补知识上的空白,了解推进器的性能是否符合预期,并确保在推进器没有受损的情况下能够安全脱离对接并返回。他强调,虽然他们不认为推进器已经受损,但希望进行这项测试以确保一切准备就绪。

威尔莫尔和威廉姆斯在国际空间站向媒体发表讲话时,都表达了对星际客机的信心。威尔莫尔表示,他们相信正在进行的测试将提供正确的答案和所需的数据。

虽然星际客机曾被视为SpaceX Dragon的竞争对手,但在过去四年中,Dragon已经成功执行了12次载人飞行任务。由于各种挫折和延误,星际客机逐渐沦为NASA的次要选择。NASA计划让SpaceX和波音公司轮流搭载宇航员执行飞行任务。

这次星际客机组人员飞行测试是美国宇航局批准波音公司最早于明年2月开始执行为期六个月的运营任务之前的最后一项重要举措。这标志着星际客机项目向前迈出的重要一步,同时也展示了NASA在确保宇航员安全方面的谨慎态度和准备措施。